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高德纳•克努特:定义了属于自己的时代

文=兰舟独上

计算机史上,少有人能把完美的理论跟超一流的实践完美结合。高德纳·克努特偏偏就是那个能做到的人。他的经典著作《计算机程序设计艺术》,在计算机史上的地位,堪比数学史上欧几里得所著的《几何学原理》。1973年,当这部书出版到第三卷时,已被认为是石破天惊的“神作”,高德纳也因此获得了图灵奖,而当时他才36岁。比尔·盖茨在一次采访中说:“如果你认为你是一名真正优秀的程序员,就去读这本书的第一卷。如果你能读懂整套书的话,请给我发一份你的简历。”

 

高德纳1938年出生于美国威斯康辛州密歇根湖畔的密尔沃基。人们常常把学习成绩好的人称之为“学霸”,从这个角度来看,高德纳就是“学神”。比如,1956年高中毕业时,单科平均分为97.5,创造了学校有史以来的第一高分;大学读的是物理,后转攻数学,1960年本科毕业同时拿到了学士和硕士学位,理由是学校认为他的表现实在太出色了;1963年,获得加州理工学院数学博士学位并留校任教……

 

1962年,高德纳应艾迪生韦斯利出版社之邀,开始写一本关于编译器的书籍,这就是《计算机程序设计艺术》。原计划整套书有七卷,但是当他写完第三卷的时候,却突然停工了,并且一停就是10年。原来,这个习惯把事情做到极致的“强迫症患者”认为现有的计算机排版软件效果太粗糙,破坏了书的美感,而他打算自己开发一套新的排版系统。歇笔的高德纳一头扎进了排版软件编写的世界。1985年,TeX(泰克)排版系统横空出世,并引发了西文印刷行业的一场革命。TeX今天仍是全球学术排版的不二规范。TeX的版本也很有趣,它不是以人们熟悉的“1.0”“2.0”标记版本,而是从3开始,不断地逼近圆周率3.1415。潜台词是:TeX已经没有大的漏洞了,后人只能小修小补使之趋于完美。高德纳甚至为此设立了一个奖学金,第一个Bug发现者奖励2.56美元,第二个5.12 美元,第三个10.24美元……奖金是以指数增长的!然而,30多年过去了,高德纳似乎也没有发过几次奖金,更没有因此破产。他还开发出了一套字体设计系统METAFONT(元字形)。有人说,计算机界最懂字体的两个人 ,一个是乔布斯,另一个就是高德纳。

 

高德纳的小成果不计其数。比如,计算机科学技术中两个最基本的概念“算法”和“数据结构”就是他提出来的,那年的高德纳不过29岁。

 

如今的高德纳已是白发苍苍的八旬老人。这位旷世大师,用自己的才华,定义了属于自己的时代。信息化周刊

 

摘自:《人民日报海外版》

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